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Les astronomes recherchent dans l’océan un objet inconnu qui pourrait provenir de l’espace interstellaire.

En 2014, un objet étrange est tombé dans l'océan près des côtes de Papouasie-Nouvelle-Guinée. Les données recueillies à l'époque indiquaient que la météorite pouvait être un objet interstellaire, attirant l'attention des scientifiques du monde entier.

Si c’est le cas, ce corps céleste sera seulement le troisième objet connu de la science (après Oumuamua et la comète Borisov) à être venu de l’espace interstellaire – et le premier à rester sur notre planète.

L’objet interstellaire candidat, baptisé CNEOS 2014-01-08, aurait une largeur d’environ un demi-mètre et son origine interstellaire potentielle a été reconnue pour la première fois par Amir Siraj, alors étudiant diplômé, et Avi Leb, professeur à Harvard.

En utilisant les données du catalogue sur la trajectoire de l’objet, Siraj et Leb ont conclu qu’il pouvait se trouver en dehors de notre système solaire en raison de sa vitesse héliocentrique inhabituellement élevée – en d’autres termes, il se déplaçait à une vitesse qui suggérait qu’il ne pouvait pas être lié par le puits gravitationnel du Soleil.

Conflit d’intérêts

Il y a cependant un hic. Les données utilisées pour mesurer la collision de l’objet avec la Terre provenaient d’un satellite espion du ministère américain de la défense conçu pour surveiller les activités militaires sur Terre. Les valeurs exactes de l’erreur de mesure sont donc un secret bien gardé – l’armée américaine craint que les capacités exactes de son satellite ne deviennent des informations publiques.

Mais sans ces détails, une grande partie de la communauté scientifique reste, à juste titre, réticente à classer officiellement CNEOS 2014-01-08 comme un objet interstellaire. Ainsi, l’article de Siraj et Leb reste non publié, car il n’a pas encore été examiné par les pairs.

Leur affirmation a toutefois été confirmée en avril 2022, lorsque Joel Moser, scientifique en chef du commandement des opérations spatiales américaines, a examiné les données classifiées en question et a confirmé que “l’estimation de la vitesse fournie par la NASA est suffisamment précise pour indiquer une trajectoire interstellaire”.

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Si la classification scientifique officielle de CNEOS 2014-01-08 semble condamnée à rester dans les limbes pour l’instant, la déclaration de la force spatiale américaine a suffi à convaincre Siraj et Leb de son origine interstellaire, et ils sont maintenant passés à la suggestion de moyens possibles pour trouver l’objet et l’étudier de près.

Que restait-il du visiteur d’un autre système ?

La majeure partie de la météorite se serait consumée lors de sa descente dans l’atmosphère terrestre, ne laissant probablement que des fragments éparpillés au fond de l’océan. Tout espoir n’est cependant pas perdu, car les données de suivi par satellite, combinées aux données sur les vents et les courants océaniques, pourraient fournir une zone de recherche acceptable de seulement 10 km sur 10 km.

Plus important encore, on s’attend à ce que les fragments soient magnétiques, de sorte qu’un navire chalutant un grand aimant pourrait potentiellement extraire de minuscules fragments de météorite du fond de l’océan.

Dans une interview accordée à Universe Today l’année dernière, M. Leeb expliquait qu’une telle recherche pourrait nous donner “l’occasion de mettre la main sur une relique et de découvrir ses origines”. Le scientifique n’exclut pas la possibilité que de tels objets aient pu être créés par d’autres civilisations extraterrestres intelligentes.

Mais même si CNEOS 2014-01-08 s’avère être un morceau ordinaire de roche cosmique, il offrirait aux physiciens et aux astronomes une occasion sans précédent d’étudier la composition géologique des mondes cosmiques lointains.

Sandra Drouin
Sandra Drouin
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